本片的前身是同名音樂劇,根據法國大文豪維克多-雨果(Victor Hugo) 1862年發表的長篇小說改編,故事圍繞一名獲釋的罪犯阿讓(Jean Valjean)展開,著重描寫他尋求救贖的過程。《悲慘世界》是一部音樂劇電影,片中全部採用現場錄音,這對大腕們的唱功是一個極高挑戰,即便是曾在奧斯卡領獎台或百老匯舞台上一展歌喉的休·傑克曼、安妮·海瑟薇也感到“壓力好大”。然而兩人不約而同地表示會為了貼合片中人物情感而自然、真實地表達,不過分追求唱法上的完美。鋼琴就在攝影機旁,海瑟薇邊流淚邊唱歌的一幕淒美動人。